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Pour avoir refusé une commission d’office, l’avocat lillois a comparu ce lundi devant le conseil régional de discipline.

Par  Publié dans l’Obs le 13 novembre 2017 

Frank Berton a quitté ce lundi matin son jeune client dans le box de la cour d’assises de Douai. Pour comparaître à son tour, en position d’accusé, dans une autre salle du même tribunal. Mais il n’a pas quitté sa robe d’avocat : le pénaliste lillois était jugé par le conseil régional de discipline. Vingt-et-une robes noires, des avocats venus de Lille, Dunkerque, Valenciennes, Arras, Boulogne-sur-Mer, Béthune, siégeaient là en formation plénière, présidée par maître Fabienne Roy Nansion.

L’avocate générale Marie-Suzanne Le Quéau s’est déplacée en personne. Elle reproche à Frank Berton d’avoir refusé une commission d’office en 2014 à la présidente de la cour d’assises, Sophie Degouys. Ce que l’avocat en effet a fait, mais en accord avec son client, et « en invoquant sa clause de conscience, lors d’un procès dont il contestait les mauvaises conditions », ont précisé ses avocats, maîtres François Saint-Pierre et Hubert Delarue.

Une profession qui se mobilise

Frank Berton a pris la parole en dernier, comme c’est la règle. Pour dire qu’il exerce son métier depuis « 28 ans, avec loyauté, probité, indépendance et humanité ». Qu’il veut bien croire « que ces poursuites dont je suis aujourd’hui l’objet ne relèvent pas d’un règlement de comptes ». Qu’il faut donc « parler du vrai sujet : l’indépendance de notre profession d’avocat. Car oui, je refuse coûte que coûte, et au nom de la robe que je porte, qu’un magistrat apprécie ma clause de conscience. J’estime que c’est à mon bâtonnier de le faire ».

C’était tout l’enjeu de l’audience qui s’est tenue ce lundi matin à Douai. Poser, au-delà du cas particulier de Frank Berton, la question de l’appréciation de la liberté de conscience de l’avocat. A qui appartient-elle ? « Certainement pas aux juges, mais à nos barreaux », affirment les avocats François Saint-Pierre et Hubert Delarue. Le sujet est sensible, il touche à la liberté d’un métier. Derrière le nom de Frank Berton, c’est une profession qui se mobilise.

Relayé par Christian Saint-Palais, président de l’Association des avocats pénalistes, le Conseil national des barreaux a indiqué qu’il tient l’affaire pour « préoccupante », et fait savoir sur Twitter qu’il « surveille de très près le dossier » ; le bâtonnier de Lille, Stéphane Dhonte, a estimé que c’est « la liberté d’exercer les droits de la défense qui est ici en jeu » ; l’ordre des avocats de Strasbourg a manifesté son « soutien » à Frank Berton.

« La loi est mal faite »

Les faits remontent à trois ans. Frank Berton et Eric Dupont-Moretti défendent en appel à Saint-Omer Kazim Genc, accusé d’avoir tué un homme de six balles dans le corps en pleine rue à Lille, et condamné en première instance à 29 ans de prison. Au siège du ministère public, Luc Frémiot, alors en conflit avec Eric Dupont-Moretti. L’ambiance est tendue. Juste avant que la défense s’apprête à plaider, l’avocat général accuse en pleine audience le pénaliste Eric Dupont-Moretti d’avoir déclaré « ne pas aimer les jurés du Pas-de-Calais ».

Dupont-Moretti et Berton affirment que le procès ne peut plus se tenir de façon équitable. Ils quittent l’audience. Un avocat est commis d’office par la présidente, Sophie Degouys. Le procès est reporté plusieurs mois plus tard. Kazim Genc fait savoir qu’il veut garder ses avocats, Eric Dupont-Moretti et Frank Berton. En mai, nouvelle audience. Même composition de la cour, Luc Frémiot est là, la présidente Sophie Degouys aussi. Elle verse aux débats des pièces qui font état de ses échanges avec l’avocat commis d’office. Eric Dupont-Moretti et Frank Berton demande sa révocation, considérant qu’elle est partiale. « Ce n’est pas à elle de choisir les avocats de l’accusé », dit Berton. Dupont-Moretti, attendu sur un autre procès, quitte l’audience.

Frank Berton annonce qu’il se retire aussi, invoquant sa clause de conscience. Sophie Degouys rejette cet argument, elle le commet d’office. Le lendemain, le box est vide. Les bancs de la défense aussi. Alors « était-ce raisonnable de faire tenir ce procès dans ces conditions ?, a demandé aujourd’hui François Saint-Pierre. Le seul qui peut apprécier la clause de conscience d’un avocat, c’est son bâtonnier, sûrement pas un magistrat qui préside l’audience. Le problème est structurel, pas comportemental… La loi est mal faite ».

« Une mécanique broyeuse »

Les avocats de Frank Berton ont donc ce lundi matin demandé au conseil régional de discipline de l’ordre des avocats de bien vouloir transmettre une question prioritaire de constitutionnalité (QPC) à la Cour de Cassation, pour la soumettre au Conseil constitutionnel. « Délibérant seule, la présidente de la cour d’assises a rejeté l’argument, forçant l’avocat, le tenant dans sa main », a plaidé maître Saint-Pierre. Une décision qu’elle n’avait pas à motiver, et qui ne souffrait aucune possibilité de recours. Alors « pour l’honneur de sa profession, Frank Berton a dit non à cette injonction de la magistrate, poursuit son conseil. Il ne s’est pas soumis. Il se retrouve confronté à un système judiciaire, une mécanique broyeuse, qui méprise les principes de la défense ».

Le conseil régional de discipline, après en avoir délibéré, a décidé de transmettre la QPC à la Cour de Cassation. Soit. Marie-Suzanne Le Quéau l’avait d’emblée concédé aux membres de l’instance disciplinaire :

« Sur la QPC, moi je dis pourquoi pas ? Car je suis attachée à ce qu’on ait dans ce pays une justice indépendante, celle des avocats comme des parquetiers. »

Mais alors pourquoi la magistrate, en fonction à Douai depuis novembre 2014, a-t-elle donc décidé en janvier 2017 de poursuivre Frank Berton ? Elle a dit avoir trouvé le dossier sur son bureau, laissé là par son prédécesseur. « Un cadeau empoisonné, peut-être », a-t-elle indiqué. Et Marie-Suzanne Le Quéau a décidé de « réfléchir pendant neuf mois » avant d’engager une procédure contre Frank Berton. Elle a tenu à préciser que ce ne sont pas « les pressions, les intimidations sur des avocats pénalistes de renom, les rancœurs, le désamour des magistrats envers les avocats, ou l’acharnement » qui l’ont poussée à agir en ce sens. Non, elle a affirmé que son mobile était plutôt celui-ci :

« Il ne faut pas laisser pénétrer l’idée que les commis d’office peuvent décider de quitter le prétoire de leur propre chef, en s’affranchissant des règles déontologiques qui sanctuarisent le droit pour l’accusé d’être accompagné d’un avocat. »

A travers le dossier Frank Berton, c’est donc un bras de fer qui s’engage. D’un côté, les avocats qui défendent l’idée qu’ils se font de leur métier, libre et indépendant, contrôlé par leurs barreaux. De l’autre, les magistrats qui revendiquent leur part d’autorité sur les acteurs aux procès. Une affaire de juste répartition des pouvoirs, en somme.

Elsa Vigoureux

Journaliste à l’Obs